Desde que decidí hacer Fon basado en Software Libre, en este caso OpenWrt y me junté con tantos expertos del tema me puse a estudiar más los modelos de negocio del software libre. Lo que sigue es un artículo largo quizás lleno de obviedades para los que conocen bien el software libre pero no tanto para la gente que como yo no conocía realmente el tema hasta hace poco. La pregunta es sencilla. ¿De que vive la gente que trabaja en el software libre? La respuesta no tanto, aquí va el intento.

A pesar de que existen algunas diferencias conceptuales o filosóficas, en general el software libre puede llamarse de fuentes abiertas (“open source”) o “floss” (“free – libre – open source software”) y se caracteriza por funcionar con premisas completamente distintas a las del software propietario. Entre ellas, la más importante es que entiende el software como un servicio y no como un producto. Básicamente, porque sus defensores están en contra del uso de licencias y quieren retomar la costumbre previa a esta modalidad, que consideraba al software un producto añadido a las computadoras y que permitía que programadores y desarrolladores de software compartieran libremente sus programas a fin de encontrar soluciones a las necesidades específicas de sus clientes.

Las motivaciones de los desarrolladores del software libre son muy variadas, aunque muchas aluden a ciertos principios anarquistas o a la posibilidad de formas mutualistas o de cooperación dentro del sistema capitalista. Pero también hay quienes consideran al software libre como la única oportunidad de competir en un mercado dominado por las grandes compañías de software propietario. ¿Pero dónde está el negocio para esta gente? ¿Cómo compiten y ganan dinero con el “open source”?

En primer lugar, debe tenerse en cuenta que el software libre no es necesariamente gratuito (como el freeware), sino que – a diferencia del software no libre o propietario – puede ser usado, copiado, estudiado, modificado y redistribuido libremente. Esto quiere decir que el software libre puede ser vendido comercialmente sin dejar de ser libre. Tal es el caso, por ejemplo, de las distribuciones comerciales de Linux. Uno compra un CD de GNU/ Linux, pero tiene derecho a modificarlo y redistribuir las versiones modificadas del programa.

Pero la ganancia más importante del open source está en la comercialización o en la entrega de servicios asociados. El cliente no debe pagar por usar el software (lo que al productor del mismo no le ocasiona ningún gasto adicional), sino por los servicios de asistencia técnica, de capacitación y por la implementación de nuevas características y la corrección de errores o defectos. Para muchos clientes esto significa un gran ahorro y una mayor independencia: no deben pagar licencias ni acceder a la piratería y pueden adaptar completamente sus sistemas a sus necesidades. Y para el desarrollador del software o el programador de una empresa la ventaja competitiva está en que tiene una considerable ventaja sobre los otros programadores a la hora de vender sus servicios o copar un nicho del mercado: estuvo involucrado en la creación o adaptación del software y por eso lo conoce mejor y puede trabajar de forma más rápida y eficiente.

Existen entonces distintos modelos de servicios posibles en el mundo del software libre. Una primera posibilidad es la unión entre el software libre y el software propietario.‭ ‬Esto consiste en la adaptación de determinadas aplicaciones disponibles bajo licencia propietaria de modo que puedan coexistir y convivir con aplicaciones basadas en software libre.‭ Entre las empresas que siguen este modelo de negocio se encuentran, por ejemplo, SAP/R3,‭ ‬Siebel,‭ ‬Flash Macromedia,‭ ‬HP OpenView.‭ ‬

Una segunda posibilidad es la de asociar dos licencias a un determinado código -‭ ‬una de ellas es libre y la otra propietaria – de forma de permitir al usuario escoger entre cualquiera de ellas para aplicar al uso del software.‭ ‬Este modelo ha sido probado con éxito por empresas como Trolltech‬ u Open Office. Otra posibilidad consiste en desarrollar una determinada aplicación bajo licencia libre y ofrecer personalizaciones y/o servicios específicos sobre ese software (como lo hacen Sendmail y ‬MySQL). O desarrollar componentes comerciales para productos de software libre – lo que ha sido implementado, por ejemplo, por Evolution y ‬Kivio.

Un quinto caso refiere a donaciones o suscripciones. Este tipo de modelo‭ ‬está en general ligado a las revistas electrónicas,‭ ‬pero también existe en algunos proyectos de software libre. Ejemplos concretos son ‬Linux Weekly News‭‬ y‭ Typo3. Por último, existen también modelos que apuestan a la creación de nuevos productos derivados de licencias tipo BSD, que permite‭ ‬re-licenciar el código derivado de cualquier tipo de licencia. Ejemplos de esto son:‭ ‬Crossover Office/Plugin y ‬MacOS X.

Resumiendo, quizás la mejor analogía para explicar el negocio alrededor del software libre sea el Derecho. Los textos de las leyes son libres (cualquiera puede acceder a ellos) y gratuitos (pueden copiarse), pero los abogados tienen trabajo y pueden vivir muy bien de él. ¿Por qué? Porque son expertos en el manejo de estas fuentes y, más allá de que podamos leer y entender un código penal, necesitamos de su asesoramiento para desarrollar con éxito cualquier procedimiento legal. Lo mismo sucede con el software. Ante nuestros problemas como usuarios, el software propietario nos vende una solución enlatada, mientras que el software libre nos regala una caja llena de sofisticadas herramientas que podemos usar a nuestro antojo. ¿El truco? Necesitamos de su ayuda para saber cómo hacerlo.

Gracias Maria Frick por tu ayuda en este post.

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