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Cuando vivía en Estados Unidos la WWW no existía. En ese entonces, el New York Times era mi mayor fuente de información y una de mis periodistas favoritas era Gina Kolata. Esta mañana, en NYC, leyendo el NY Times me quedé muy sorprendido al leer un artículo en el que Gina Kolata cuenta que la obesidad es contagiosa algo que parece muy difícil de creer al principio….

Popularmente, siempre se ha dicho que en algunos países “todos” son flacos o que “todos” son gordos. Según esto, Argentina, por ejemplo, es un país de flacos (salvo los sindicalistas) y Estados Unidos, es un país de gordos. Incluso también se ha sospechado que esto tiene un gran “peso” cultural, dado que en algunos países “está mal visto” tener unos kilos de más o ser “demasiado” flaco. Ahora, estos “saberes compartidos” han sido respaldados por un estudio de la Universidad de Harvard, que sostiene que la obesidad y la delgadez son fenómenos socialmente contagiosos.

Este estudio analizó una red social de 12.067 personas durante cerca durante 32 años (de 1971 a 2003). Y su conclusión es que la obesidad (como la delgadez) es un fenómeno socialmente contagioso. Es decir: que el aumento de peso en una persona influye en el aumento de peso de otras personas cercanas, amigos o familiares. Esto se debe, básicamente, a que los individuos tienden a imitar la conducta de quienes lo rodean. Los investigadores consideran plausible, incluso, que existan zonas del cerebro que corresponden a la acción comer que se estimulan si esa acción se observa en otros. Por lo que es posible que teniendo familiares y amigos que se vuelven obesos, una persona cambie la idea que tiene de lo que es un peso aceptable.

El hecho es que los lazos sociales parecen tener una influencia sorpresivamente fuerte, incluso más que los genes. Después de tener en cuenta el peso ganado naturalmente y otros factores, los investigadores encontraron que la mayor influencia ocurrió entre amigos y no en personas que comparten los mismos genes o que viven en la misma casa. Los investigadores calcularon que como promedio, cuando una persona que engordaba ganaba unos 9 kilos, y su amigo o amiga, dos y medio. La ubicación geográfica y el dejar de fumar, por el contrario, no afectaron durante el estudio el riesgo de obesidad.

A tal punto llega esta influencia que cuanto más estrecho sea el vínculo social entre dos personas, mayores son las posibilidades de que se contagien la tendencia a engordar. Si tienes un amigo obeso, la posibilidad de que engordes aumenta hasta un 57%. Entre quienes tienen dos amigos obesos, el riesgo es aún mayor y la posibilidad de aumentar de peso crece hasta un 171%. Entre hermanos, ese riesgo sube hasta el 40%, y entre cónyuges hasta el 37%, señalan los científicos.

Este descubrimiento tiene importantes repercusiones. Para Estados Unidos, brinda una explicación de lo que ahora sin dudas se puede llamar una epidemia de obesidad: el hecho de que el 66% de los estadounidenses tienen sobrepeso, y un 32% son obesos. Pero a nivel general, este descubrimiento se distingue porque va más allá del simple análisis de una persona, su componente genético y sus contactos sociales, para examinar toda una red social, fijándose en cómo los amigos de los amigos de los amigos o los amigos de los hijos pueden influir en el peso de una persona. En este sentido, retoma la vieja idea del papel del medioambiente en el comportamiento de los individuos, demostrando que los efectos sociales son mucho mayores que lo que se creía hasta ahora.

 

Imagen: perteneciente a la campaña contra la obesidad infantil de la MetroWest Community Health Care Foundation, que trabaja en la misma zona de Boston donde se realizó el estudio de la Universidad de Harvard.

 

Colaboracion de Maria Frick

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