Mi socio Haruyoshi San, quien dirige Digital Garage, nos invitó ayer por la noche a Jimmy Wales, el fundador de Wikipedia, y a mi a una cena tradicional japonesa. Si bien teníamos amigos en común, no conocía a Jimmy en persona y el encuentro en ese entorno tan especial resultó fantástico.

Jimmy tiene una carrera curiosa. Su pasado mezcla la academia y los negocios. Empezó, pero no terminó un doctorado en finanzas y se dedicó a la compra- venta de opciones en Chicago, donde conoció a su esposa. Luego incursionó en el mundo de Internet, con unos start ups fallidos hasta que en el 98 comenzó lo que hoy es Wikipedia, la famosísima enciclopedia online que casi todos usamos.

En la conversación con Jimmy, me resultó interesante ver cómo el proyecto de Wikipedia aunque no es una empresa con fines de lucro, presenta muchas características en común con los proyectos empresariales que exigen una combinación de visión planificación con frecuentes ensayos de “trial and error” (prueba y error suena fatal en castellano). Luego de unos sakes, Jimmy me sorprendió contándome que cuando comenzó con el concepto de la enciclopedia en linea su idea era diametralmente opuesta al resultado actual. En su comienzo y por casi dos dolorosos y fallidos años el objetivo era crear una enciclopedia como Enciclopedia Británica pero en linea, solo hecha por reconocidos expertos y grupos de editores.

El cambio de rumbo sucedió por una curiosa circunstancia, Newpedia como se llamaba la enciclopedia de expertos pasó a ser Wikipedia y una ONG porque Jimmy se quedó sin plata. Fue entonces que decidió dar el giro que lo llevaría al éxito de hoy en día: abrió la enciclopedia para que cualquiera pudiera escribir, borrar, corregir, editar y leer. Incluso usuarios anónimos, básicamente porque al quedarse sin fondos se puso a pensar en cómo podía hacer que la gente colaborara de una manera voluntaria pero que produjera un producto de calidad y transformó su empresa en ONG y su servicio sin pago ni publicidad. El resultado una enciclopedia que hoy en día tiene 7 empleados y publica decenas de miles de artículos por mes en muchísimos idiomas. Me comentaba Jimmy que según estudios recientes este proceso colaborativo y muchas veces desordenado lleva a información tan confiable como la de la Enciclopedia Británica.

Más tarde, cuando pasamos a FON, me alegró enterarme que Jimmy era FONero, que tiene un sticker de FON en su Mac. Pero no solo eso sino que Jimmy me contó que el mismo había pensado en hacer algo como FON y que consideraba que además de Wikipedia FON era “la otra idea que necesitaba ser realizada”. Que era importantísimo llegar a tener una red de Internet rápida y gratuita para todos y que el sistema FON de donar y recibir era lo que Wikipedia hacía con el conocimiento.

Al escucharlo no le quise contar pero la verdad es que es ya la tercera vez que me ocurre que emprendedores exitosos me dicen esto. Los otros son: David Sifry, de Technorati (soy inversor en Technorati), y Janus Friis de Skype (Janus es inversor en FON y está en el consejo). Los tres emprendedores habían pensado en algo como FON antes que yo y el mismo David lo trató de realizar en una empresa llamada Sputnik pero no lo pudo conseguir. Y no es la primera vez que me ocurre algo así con una invención. Lo mismo me sucedió cuando inventé el call- back. En ese momento, Howard Jonas, otro inventor/emprendedor, pensó en lo mismo al mismo tiempo, de forma totalmente independiente pero el sistema que prosperó fue el mio (el de usar el ANI para enviar un call back y no las cajas que usaba Howard). Por otro lado estoy seguro que no fue Jimmy el primero que se le ocurrió hacer una enciclopedia colaborativa en Internet. Pero, como sucede con cualquier proyecto emprendedor es la combinación de la idea y la capacidad de ejecutarla lo que cuenta. Y es por eso que Jimmy Wales y es el personaje tan merecidamente admirado que es. La Wikipedia en solo 8 años llegó a ser increíblemente útil, viva, dinámica y está llegando a abarcar una gran parte del conocimiento humano.

¿Cuál es el nuevo desafío de Jimmy Wales? Se llama Wikia y si es una empresa. Wikia es a Wikipedia lo que una biblioteca es a una enciclopedia. Parece haber despegado muy bien porque en poco tiempo ya tiene tantos artículos que si fuera un país en Wikipedia sería el segundo país luego de USA y antes de Alemania. Lo que pasa es que tiene mucho menos tráfico porque los artículos no son de referencia sino más curiosidades, puntos de vista, y son menos consultados. Igual el concepto parece la extensión natural del Wikipedia, la vuelta al mundo de la empresa y espero que le vaya fenomenal en esta aventura.

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